Roboti Shapeshifter by mohli skúmať sopky a jaskyne na Saturnovom mesiaci Titan

Nové roboty, ktoré menia tvary, nám môžu poskytnúť prístup do vzdialených svetov ako nikdy predtým - vrátane polievkového mesiaca Titan v susedstve Saturnu.

Koncept NASA Shapeshifter sľubuje mini-roboty schopné rolovať, lietať, plávať a plávať v jednom type stroja. Inžinieri testujú koncept v robotickom dvore na Laboratórium prúdového pohonu NASA (JPL) v Kalifornii.



NASA opisuje prototyp ako „zariadenie, ktoré vyzerá ako dron uzavretý v predĺženom kolese škrečka“, ale je to v poriadku, pretože tento robot sa nesnaží vyzerať očarujúco. Ide skôr o to, že sa môže rozdeliť na dve polkolieska, z ktorých každé je nezávislým dronom vyzbrojeným vrtuľou. JPL si nakoniec predstavuje, že tieto roboty budú pracovať v tímoch z desiatok, ktorí dokážu oveľa viac, než len lietať a váľať sa.

Súvisiace: Saturnov mesiac Titan môže mať „fantómové jazerá“ a jaskyne

Umelec

Umelecké zobrazenie flotily robotov Shapeshifter skúmajúcich Saturnov mesiac Titan.(Obrazový kredit: NASA/JPL-Caltech/Marilynn Flynn)

Shapeshifterova vízia je, že niekoľko autonómnych robotov-nazývaných 'cobots'-sa dá zostaviť do väčších zariadení. V prípade potreby sa môžu coboti (každý vybavený malou vrtuľou) pohybovať nezávisle alebo spoločne podľa požiadaviek misie. Ich funkcie môžu zahŕňať plávanie, spelunking ( prieskum jaskyne ), ktoré lietajú alebo sa valia po povrchu v tvare gule.

Shapeshifter je jedným z niekoľkých projektov financovaných z programu NASA Innovative Advanced Concepts, ktorého cieľom je otestovať vzdialené nápady, ktoré by mohli byť o niekoľko desaťročí užitočné pri prieskume vesmíru. Zatiaľ čo by robotické jednotky mohli byť nasadené do niekoľkých destinácií slnečnej sústavy, hlavný vyšetrovateľ Ali Agha z JPL považuje Saturnov mesiac Titan za ideálnu destináciu, podľa vyhlásenia NASA .

Titan videl na svojom povrchu pristáť iba jednu sondu-európsku sondu Huygens, ktorá zapriahla jazdu s epickou orbitálnou misiou NASA-Európskej vesmírnej agentúry Cassini. Stručné Huygenove operácie v roku 2005 spolu s dlhodobými pozorovaniami Cassiniho v rokoch 2004 až 2017 ukázali, že Titan je svet prekvapivým spôsobom podobný Zemi. Pod hustým oparom oranžového mraku má Titan tekutý cyklus ako naša vlastná planéta - ale s jedným kľúčovým rozdielom. Namiesto tekutej vody prúdia do dažďa, jazier a riek metán a etán.

Stále je veľa vedcov, ktorí sa chcú o Titane dozvedieť, vrátane výskumných otázok, na ktoré najlepšie odpovie viac povrchových plavidiel. Napríklad: Niektorí vedci majú podozrenie, že to môže existovať ľadové sopky na povrchu , vybuchujúce namiesto magmy čpavkom alebo vodou. Možno existujú aj jaskyne, ktoré boli príliš malé na to, aby ich Cassini mohla vidieť počas pravidelných preletov Mesiaca.

'Máme veľmi obmedzené informácie o zložení povrchu.' Skalnatý terén, metánové jazerá, kryovulkány - toto všetko potenciálne máme, ale nie sme si istí, “uviedla Agha vo vyhlásení. 'Preto sme premýšľali o tom, ako vytvoriť systém, ktorý je univerzálny a schopný prechádzať rôznymi druhmi terénu, ale zároveň je dostatočne kompaktný na to, aby mohol štartovať na rakete.'

Agha navrhla, že nejaká budúca misia by mohla na povrch Titanu preniesť „materské lietadlo“, ktoré by poháňalo koboty a nosilo ďalšie vedecké nástroje na vykonávanie vlastnej práce. Coboti môžu dokonca spolupracovať na premiestňovaní tohto landera z miesta na miesto.

Prototyp robota Shapeshifter testovaný v NASA

Prototyp robota Shapeshifter sa testuje v Jet Propulsion Laboratory NASA v Kalifornii.(Obrazový kredit: NASA/JPL-Caltech)

Podľa Agha by 10 cobotov mohlo niesť a lander veľkosti Huygens (ktorá mala 9 stôp alebo 3 metre naprieč) a odletela s ňou na rôzne miesta. Koboti by získali veľkú pomoc z prostredia Titanu, ktorý má nižšiu gravitáciu a hustejšiu atmosféru ako Zem, čo z neho robí ideálny svet pre leteckú dopravu, pretože koboti objavujú fascinujúce nové oblasti na skúmanie.

'Často sa stáva, že niektoré z najťažších miest, kam sa dostať, sú vedecky najzaujímavejšie, pretože sú možno najmladšie alebo sa nachádzajú v oblasti, ktorá z obežnej dráhy nebola dostatočne charakterizovaná,' ​​hovorí Jason Hofgartner, vedúci vedec JPL. pre Shapeshifter, uvedené v rovnakom vyhlásení. 'Pozoruhodná všestrannosť Shapeshiftera umožňuje prístup ku všetkým týmto vedecky presvedčivým miestam.'

Tím Shapeshifter plánuje požiadať o ďalšie financovanie prostredníctvom výberového procesu NIAC Phase II v roku 2020. Zatiaľ čo sa tento tím pripravuje na nové kolo financovania, NASA už tvrdo pracuje na pristávači rotorových lietadiel pre Titan. Misia, dron na lov života s názvom Dragonfly , uvedenie na trh je naplánované na rok 2026.

Sledujte Elizabeth Howell na Twitteri @howellspace . Nasleduj nás na Twitteri @Spacedotcom a ďalej Facebook

Banner Všetko o vesmíre

Potrebuje viac miesta? Môžete získať 5 čísel nášho partnerského časopisu All About Space za 5 dolárov za najnovšie úžasné správy z konečnej hranice! (Obrázkový kredit: časopis All About Space)