Curious About Mars Life: Otázky a odpovede s astrobiológom Chrisom McKayom

Prvá laserom testovaná skala na Marse

Tento kompozitný obrázok so zväčšenými vložkami zobrazuje prvý laserový test zariadenia Chemistry and Camera alebo ChemCam, ktoré je na palube rovera NASA Curiosity Mars. Test sa uskutočnil 19. augusta 2012. (Obrazový kredit: NASA/JPL-Caltech/LANL/CNES/IRAP)



NASA Mars Rover Curiosity bude počas nasledujúcich dvoch rokov používať 10 vedeckých nástrojov, ktoré pomôžu charakterizovať marťanské prostredie a určiť, či bola planéta niekedy schopná podporovať život.



Nástroj Chemistry & Camera alebo ChemCam odpaľuje marťanské skaly laserom a určuje ich zloženie z odparených bitov. ChemCam je schopný vyriešiť funkcie päť až desaťkrát viac do hĺbky ako predchádzajúce rovery. Astrobiológ Chris McKay so sídlom vo výskumnom centre Ames NASA v Moffett Field v Kalifornii je súčasťou tímu ChemCam. Pracuje tiež s prístrojom Sample Analysis at Mars instrument (SAM), palubným laboratóriom analytickej chémie rovera.

V rozhovore McKay diskutuje o Rover zvedavosti Ambiciózna misia za 2,5 miliardy dolárov - oficiálne známa ako Mars Science Laboratory alebo MSL - a úloha, ktorú budú hrať ChemCam a SAM.



Akú vedu spravidla robíte?

Chris McKay: Môj záujem je hľadať organické látky na Marse. Bol som zapojený do skúmania organického obsahu v púštnych pôdach na Zemi ako analógu pre Mars. Existujú dve púšte, ktoré sú podľa mňa najlepšími analógmi Marsu - púšte Atacama v Čile a suché údolia Antarktídy. [ 5 odvážnych nárokov na mimozemský život ]

Astrobiológ NASA Chris McKay je súčasťou tímu ChemCam.



Astrobiológ NASA Chris McKay je súčasťou tímu ChemCam.(Obrazový kredit: NASA)

Púšť Atacama v Čile je najsuchšia púšť na svete a Suché doliny v Antarktíde sú najchladnejšie púšte. Pretože je Mars veľmi chladný a veľmi suchý, sú veľmi dôležité.

Aké výsledky ste dosiahli pri hľadaní týchto organických látok na Zemi?



McKay: Zistili sme, že v každej púšti na Zemi, bez ohľadu na to, či je sucho, teplo alebo zima, sú prítomné organické látky. Zistili sme tiež, že tieto organické látky sú prítomné napriek prítomnosti oxidantov v tej istej pôde. To naznačuje, že pôdy na Marse môžu mať organické látky, aj keď majú oxidanty. To je jeden z dôvodov, prečo som optimistický, že MSL nájdu organické látky v pôde na Marse.

Vieme, že v pôde na Marse sú oxidanty a ľudia predpokladali, že by zničili organické látky. Na Zemi zisťujeme, že v suchej pôde oxidanty nezničia organické látky.

Čo konkrétne robíte na misii Curiosity?

McKay: Som súčasťou Tím SAM , a tiež súčasť tímu ChemCam.

V tíme SAM sa podieľam na analýze údajov - a to isté v tíme ChemCam - a diskusiách o tom, aké experimenty a merania je potrebné vykonať v budúcnosti. Som zapojený do vedeckej analýzy. Nezaoberám sa technológiou prístrojov ani kalibráciou prístrojov; Podieľam sa na vedeckej analýze výsledkov.

Jedna vec, na ktorej sa budem podieľať, je napríklad porovnanie výsledkov analýzy SAM s tým, čo meral Viking pred mnohými rokmi na Marse, a s tým, čo sme merali v púšti na Zemi. Pokiaľ ide o ChemCam, jedným z mojich záujmov je, ako použiť laserový prístroj ChemCam na výber vzoriek na organickú analýzu pomocou SAM. Som spojovacím článkom medzi týmito dvoma nástrojmi.

Som zapojený do všetkých prístrojov na SAM, ale moje skutočné zameranie je na organickú analýzu pôdy. SAM robí veľa rôznych vecí. Trochu sa zapojím do všetkých z nich, ale mojím skutočným zameraním a záujmom je pôdna organika.

Pri ChemCam si nie som istý, čo budeme robiť. Jedným zo všeobecných cieľov ChemCam je vybrať vzorky na analýzu inými prístrojmi na vozíku. V tomto ohľade sa snažím zistiť, ako môžeme použiť ChemCam na výber vzoriek pre SAM. Naučíme sa, ako to urobiť, pretože získame viac údajov z ChemCam a viac údajov zo SAM. Myslím si, že ako vybrať vzorky pre SAM pomocou ChemCam bude proces učenia sa.

SAM odoberá veľmi malé vzorky, kubický centimeter alebo menej. Nepotrebujeme veľa špiny ani zabrúseného kameňa.

V tomto mieste sa pripravujeme na zber prvých vzoriek pôdy. Rover teda hľadá vhodnú pôdu na zber, ale my sme ju ešte nezbierali.

Ako by mohla vaša práca s MSL pomôcť zodpovedať otázky astrobiológie?

McKay: Otázka, ktorú chceme vedieť, je možnosť života na Marse. Prvým krokom je určenie vody; už sme to urobili. Ďalším krokom je vyhľadávanie organických látok a na ten sa MSL zameriava.

Tento príbeh poskytol Magazín o astrobiológii , webová publikácia sponzorovaná NASA astrobiologický program .